Leider würde der Kaiser sterben, bevor der Künstler das Gemälde fertiggestellt hatte, und so hätte er dieses bezaubernde Stück nie zu Gesicht bekommen. Es gibt mehrere Elemente an diesem Stück, die es so unvergesslich machen, von den lebensechten Berührungen der Kleidung des Kaisers bis hin zu der Heraldik und dem Text, der oben auf dem Gemälde platziert ist. Auch der Grünton für den Hintergrund scheint eine geniale Wahl zu sein, der sich gut mit den Brauntönen seines Mantels kombinieren lässt. Dürer war in mehreren Genres hochqualifiziert, nicht zuletzt in der Porträtmalerei, und einige der Details in diesem Gemälde sind außergewöhnlich und erzeugen eine lebensechte Qualität, die es uns ermöglicht, in die Zeit bis ins frühe Deutschland des 16. Jahrhunderts zurückzureisen. In den letzten Jahren ist das Interesse an deutschen Künstlern gewachsen, genauso wie jede Popularität im Laufe der Zeit schwanken kann und Dürer wird immer an der Spitze der Diskussionen über dieses breite Thema bleiben.

Das Kunstwerk selbst wurde auf einem Stück Lindenholz von 74 cm Länge und 62 cm Breite hergestellt. Die Porträtmalerei war ein Schlüsselgenre der Renaissance, wobei die Landschaftskunst noch einige Jahrhunderte davon entfernt war, ernst genommen zu werden. In den meisten Fällen wurden Künstler von mächtigen Leuten angewiesen, schmeichelhafte Porträts von sich selbst zu erstellen, um das Vermächtnis der jeweiligen Person zu festigen. Ohne die modernen Medien, die wir heute genießen, würde das eigene Aussehen unmittelbar nach dem Tod verloren gehen, es sei denn, Sie könnten die Hilfe eines angesehenen Künstlers in Anspruch nehmen. Darüber hinaus trug es auch dazu bei, mit einigen der größten Namen der Kunstwelt verbunden zu sein, um Ihren eigenen Ruf zu stärken. Trotzdem hätte sich Kaiser Maximilian I. sicherlich nicht vorstellen können, dass er dank eines Gemäldes, das er selbst nie zu Gesicht bekam, so viele Jahrhunderte später noch zur Diskussion stehen würde.

Maximilian I. von Österreich starb 1519 kurz vor der Vollendung dieses Gemäldes. Er war ein großer Förderer der Künste und hatte Dürer etwa sieben Jahre zuvor kennengelernt und wurde schließlich auf die Gehaltsliste gesetzt, als der Kaiser begann, die Brillanz dieses kreativen Genies zu verstehen, das er für eine Reihe verschiedener Projekte einsetzte. Vor seinem Tod hatte Dürer mehrere Zeichnungen des Kaisers angefertigt, die er als Grundlage für eine Reihe von Kunstwerken verwendete, darunter das hier gefundene. Dieser Prozess war nicht ungewöhnlich, da es oft nicht möglich war, solche Figuren bei Bedarf zum Sitzen zu bringen, und man musste unter allen Umständen das Beste tun, was man konnte. Einige haben vorgeschlagen, dass die Probleme des Anführers im späteren Leben durch seinen etwas ernsten Ausdruck in diesem Gemälde erkannt werden können.